Explicando Internet Celular – Primera Parte: Frecuencias.

Hay mucha discusión sobre el pago por descarga y el famoso “uso justo” de internet celular. Por eso quiero explicar de la forma más sencilla cómo funciona esto y cuál es el problema.

Comencemos por explicar que los celulares no son más que radios que transmiten su información a través, pues, de ondas de radio. Para transmitir por el aire se necesita usar ondas. Las ondas se diferencian entre si por su frecuencia (digamos que la velocidad de las ondas). Así, alguien manda ondas en una frecuencia y alguien más escuha las ondas que andan en el aire a esa frecuencia y así se mandan el mensaje. Cuando un radio manda su música por ondas en, digamos, la frecuencia 91.7Mhz, y yo quiero oirla, pongo mi radio a captar las ondas de 91.7mhz y listo, escucho la música. El problema es que si dos personas mandan información en la misma frecuencia, el asunto se enreda en el aire y quien está escuchando recibe basura. Es por eso que una estación radio mandando música a cientos de receptores de radio no tiene problema, pero sí lo hay cuando son miles de celulares mandando sus ondas hacia la torre celular: no pueden usar la misma frecuencia a la vez. ¿Qué hacer? Bueno, los celulares trabajan en lo que se conoce como bandas: un rango de frecuencias. Así, si quiero usar una frecuencia, pero ya está ocupada, entonces busco otra dentro del rango que esté libre. Imaginemos esas frecuencias como carreteras de un solo carril por donde puede ir un camión de carga a la vez.

Bien, ¿qué pasa con internet? Bueno, para poder subir y bajar datos, se ocupa una de esas carreteras, se ocupa una frecuencia. La velocidad de internet se mide en bits por segundo. Un bit es una unidad de información, y puede estar encendido o apagado (puede ser un 1 o un 0). Pues bien, imaginemos que un bit es lo que puede cargar uno de esos camiones que hablamos, y mandar un bit implica usar la frecuencia para mandar el camión desde mi celular hasta la torre más cercana. Mientras mi camión viaja, ningún otro teléfono puede mandar sus bits por la frecuencia utilizada. Ahora, digamos que la operadora me dice que yo tengo derecho a 100 bits por segundo. Esto es, en un segundo puedo bajar 100 bits desde la torre hasta mi teléfono. Midiendo cuánto tarde un camión, me doy cuenta que para bajar un bit tarda 1 milisegundo. Como soy bueno en mate, sé que un segundo tiene mil milisegundos. Entonces ¿Por qué no puedo bajar 1000 bits en un segundo y no solo 100? Bueno, porque hay otros celulares esperando para usar la frecuencia también. Entonces, el sistema de tráfico aereo de bits me permite un camión al milisegundo 1, pero luego tengo que esperarme 9 milisegundos más antes de volver a traer otro camión. Así, cada 10 milisegundos bajo un bit y tengo 100 bits por segundo. Durante los otros 9 milisegundos entre cada bit mio, otros celulares pueden usar la frecuencia para bajar sus bits.

Lo anterior sería genial, pero sabemos que nunca obtenemos la velocidad que nos dicen, no obtengo 100 bits en un segundo. ¿Por qué? Bueno, como hay muchos celulares, puede ser que cuando se cumpla mi castigo de 9 milisegundos vaya yo a usar la frecuencia y alguien más esté bajando su bit, y hay fila para usar la frecuencia por la cantidad de celulares. También, como es por aire, cosas como las tormentas, los edificios, las montañas, dañan la señal y justo cuando era mi turno, la carretera estba mojada y mi camión se estrella y nunca llega, y si llega lo hace con la información destruída. Así, pierdo y pierdo bits y un archivo de 200 bits que debería bajar en 2 segundos por mi velocidad, termina bajando en 5 segundos.

¿Cómo es que no chocan entonces tanto? Bueno, porque no todo el mundo usa las carreteras a la vez. Así, hay momentos en que uso la carretera y está vacía, y cuando dejo de usarla yo la usa otro y así todos pueden enviar información compartiendo una carretera tan estricta. Pero, si salgo en hora pico, y todos usan la carretera a la vez, el asunto se vuelve lento y casi inmovil.

¿Por qué las operadoras no incrementan las carreteras? Bueno, hay un límite. El aire no se usa solo para celulares, las diferentes frecuencias que hay en el aire están repartidas con cuidado para muchas cosas, por ejemplo hay para radio (AM y FM), para televisión, para radios de onda corta, para control aereo, para GPS, para collares de ubicación de animales salvajes (sí, también usa radio), para carros de control remoto, para teléfonos inalábricos en el hogar, para puertas de garage que se abren con control, para monitores de bebés, para comunicarse con los cohetes espaciles, etc. Como verán, hay muchas cosas que ahora trabajamos inalábricas que usan frecuencias, así que no tenemos como que infinitas para repartir. Sumemos a eso que las ondas de frecuencia baja son mejores porque atraviesan edificios y obstáculos, pero las altas no. Por otro lado, las bajas no tienen mucho alcance, pero las altas sí. Por eso, para celular se usan de 824 to 849 mhz, que pueden atravesar obstáculos pero tienen el problema de no llegar lejos. Por eso se trabaja dividiendo la región en áreas pequeñas llamadas células, y poniendo en el centro una torre. Los teléfonos dentro de la célula pueden hablar con la torre del centro. Si me salgo de una célula, el teléfono automáticamente busca la torre de la célula siguiente. Genial, ¿no? Pero no es todo: súmele al problema que ocupamos varias frecuencias en un teléfono: ocupamos dos para hablar (uno para subir nuestra voz y otra para bajar la voz del otro), y para internet también 2, para subir datos y bajar datos. Un torre puede oír cierta cantidad de frecuencias, digamos 400, y entonces podría haber solo 100 teléfonos conectados a la vez. Cualquier otra que quiera, tendrá que esperar.

¿Por qué no mejoran sus equipos centrales entonces? No es un problema de equipos centrales, si así fuera, la gente que usa internet desde Jacó tendría la misma lentitud que los que usan en San Pedro, por el mall. En Jacó internet es super rápido, pero es porque no hay tanta gente pegada a las torres y entonces no se satura. En el Mall San Pedro es completamente diferente, internet no se mueve, y es porque hay cientos de personas pegadas a la misma torre y la saturan. El cuello de botella es en el tramo celular-la torre, porque de la torre a la central del operador y de ahí al internet internacional, no hay atascos (si los hubiera, el resto del país también sufriría). ¿Por qué no ponen más torres? Porque todas escuchan a las mismas frecuencias, no tiene sentido poner dos torres a la par, escucharían lo mismo, es como poner dos grifos en el mismo tubo de agua, cuando lo que ocupamos es otro tubo para tener más agua. Las torres se ponen separadas para dar mayor cobertura geográfica, no más velocidad.

¿Por qué no pasa lo mismo con Wifi o internet por fibra? Porque con Wifi, que por cierto usa otras frecuencias, solo se pegan las personas de la casa o de la empresa, cuesta que se sature. Con fibra, hay un cable que llega hasta su casa, porque lo que no usa frecuencia, usted tiene digamos que su carretera privada.

¿Entonces, no se puede hacer nada? Sí, en la parte 2 hablaré de algo que pueden hacer las operadoras para mejorar la velocidad y capacidad de las frecuencias. Pero también podemos poner nuestro grano de arena los usuarios. Veamos:

Nuestro teléfono tiene muchas aplicaciones corriendo detrás de bambalinas, y esas condenillas pasan pegándose a internet para bajar información. Muchos teléfonos tienen ahora opciones para bloquear el uso de internet en aplicaciones cuando ese internet en celular (datos en el aire). También puedo apagar el internet celular y encenderlo cuando en realidad lo ocupe.

Hace unos meses cambié de teléfono y reinstalé Facebook. Yo tengo un límite de 3Gb. Nunca lo uso completo, a pesar de trabajar en informática y pasar leyendo correos, buscando en internet artículos y Fecebuquiando mucho. Pero esa vez que lo reinstalé, no habían pasado 9 días de mis 30 del mes, cuando recibí la noticia que había gastado el 80% de mi cuota. Revisé mi teléfono y las estadísticas decían que había sido Facebook, que en 9 días se había comido más de 2gb. Cuando revisé, tenía encendida la opción de reproducir automáticamente los videos. Como sabrán, para reproducir un video, se baja una cantidad suficiente de datos del video para comenzar a reproducirlo. Por eso, son solo ir pasando los posts de Facebook, este pre-cargaba los video para reproducirlos, comiéndose mis datos. Lo apagué y resulta que durante los 21 días restantes no tuve problemas, y no llegué al límite. Algo tan pequeño puede estarse comiendo su cuota de datos. Revise.

Bien, espero que esto aclare un poco cómo está el asunto. La política de uso justo lo que pretende es que la gente que satura las torres por un uso abusivo de internet, busque como reducirlo, como cerrar la llave del grifo.

Los veo en la parte 2, donde discutiremos sobre las generaciones y lo que se está haciendo para mejorar el problema.

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